意志的回归

  心理学从不缺乏优秀的理论。人们喜欢认为心理学的发展多亏了某些思想家惊人的新见解,但是事实通常并不是这样。形成思想并不难,每个人心中都有一套理论来解释人的行为。正因为如此,心理学家公布自己的发现后容易招致别人不屑一顾地说“哦,我奶奶知道那个”——这是心理学家最反感的。一门学科的发展,一般并非依靠理论,而是依靠有人找到巧妙方法验证理论。沃尔特•米歇尔(WalterMischel)就是这么做的,他与同事并没提出什么自我调节理论。实际上,最初很多年,他们甚至没有用“自我控制”或“意志力”之类的字眼讨论他们的发现。

  在研究儿童如何学习抵制即时满足时,他们找到了一个颇具创造性的方法——在4岁孩子身上观察这一过程。实验人员每次带一个孩子到一个房间,向孩子展示一颗棉花糖,然后告诉孩子,自己要离开房间一下。这段时间内,孩子随时可以把面前的棉花糖吃掉,但是,如果孩子等到自己回来后再吃,就可以吃更多棉花糖,通常是两三颗。等实验人员一走,不同孩子之间的差别就显现出来了:有的立即大口吃掉了棉花糖,有的想抵制诱惑但没有坚持住,有的一直坚持了15分钟等来了更多棉花糖。成功坚持下来的,往往是那些找事做转移注意力的孩子。这个发现在当时(20世纪60年代)看来足够有趣。

  然而,很久之后,米歇尔又有了其他发现,这多亏了他的好运气。他自己的女儿恰好就在他做棉花糖实验的那个学校,即斯坦福大学附属幼儿园上学,有很多同学参加了棉花糖实验。在实验结束很久他已转到其他研究主题上后,他开始不断从女儿那里听说女儿同学的情况。他注意到,未能坚持等到更多棉花糖的小孩好像比其他小孩更容易出问题,不管是在学校里面还是在学校外面。为了看看是否存在什么模式,米歇尔及其同事跟踪调査了几百个参加过棉花糖实验的小孩。他们发现,4岁时意志力最强的小孩,长大后学习成绩较好。坚持了15分钟的小孩,长大后的学术能力评估测试(Scholastic Assessment Test,简称SAT)成绩比不到半分钟就放弃的小孩髙210分。意志力强的小孩,长大后更受同伴和老师欢迎、工资更高、体重指数更低(说明更不容易中年发福),更不可能出现吸毒问题。

  这个结果令人震惊,因为很少有什么东西能在童年时评估一下就能在统计学意义上显著地预测成年时期的很多东西。确实,这是对强调早期的童年经历是成年人格之基础的弗洛伊德学派精神分析取向心理学的极大肯定。20世纪90年代,马丁■塞利格曼(Martin Seligman)回顾这方面的文献后得出结论说,实际上没有证据表明早期的童年经历对成年人格存在因果影响(严重创伤和营养不良可能除外)。他指出,童年时期的测评指标与成年时期的测评指标之间只存在少数几个显著相关,这些相关可以解释为基本上反映了遗传(天生)倾向。抵制棉花糖诱惑的意志力,可能确实有先天成分,但是好像后天也可以改变。因为大多数个人特质既有先天成分又有后天成分,所以很少有童年优势让人整个一生都能享受红利。意志力强就是那少数几个中的一个,而且,其红利在有人评估了自我控制的所有好处后显得更加引人注目。

  1994年,鲍迈斯特与凯斯西储大学的研究员兼教授黛安娜_泰斯(DianneTice,他的妻子)以及哈佛大学教授托德•海瑟顿(Todd Heatherton)合写了一本书《失控:自我调节如何以及为什么失败》(Losing Control:How and Why People Failat Self-Regulation)0在书中,他们列举了很多证据说明自我调节失败对高离婚率、家庭暴力、犯罪以及很多其他问题的“贡献”,然后总结说“自我调节失败是我们这个时代最主要的社会病”。那本书激发了更多的实验和研究,还催生了测评自制力的人格测验。有研究者探求学生的成绩与30多个人格特质之间的关系,发现自制力是唯一比运气更能预测一个大学生的平均成绩的特质。还有研究者证明,自制力得分比智商、比学术能力评估测试成绩更能预测大学成绩。尽管智商高显然是个优势,但是研究表明自制.力更重要,因为它有助于学生早到课堂、早做作业、多学习少看电视。

  在职场,自制力测验得分高的管理者,下属、同级对他们的评价也髙。自制力强的人,似乎特别擅长与别人形成并维持安全而满意的依恋关系。研究表明,他们具有更强的同理心,更擅长换位思考。他们情绪更稳定,更不容易出现焦虑、抑郁、偏执、精神问题、强迫行为、进食障碍、酗酒问题以及其他疾病。他们更少动怒,而且他们动怒的时候更不可能出现攻击行为(不管是言语的还是身体的)。对比之下,自制力差的人,更可能攻击伴侣、犯下各种各样的罪行---- 而再再而三地,正如琼■坦尼(June Tangney)表明的那样。坦尼与鲍迈斯特合作开发了测评自制力的人格测验■,她让一批囚犯作了这个测验,然后在他们出狱后跟踪观察数年,发现自制力差的人最可能再次犯罪回到监狱。

  最有力的证据发表在2010年。一个国际研究团队付出很多艰辛作了一项规模和深度空前的长期研究,在新西兰选取了1000名儿童,从他们出生一直跟踪调查到了他们32岁。每个孩子都测了自制力,测评方式多种多样(综合考虑了研究者的观察以及父母、老师和孩子自己报告的问题行为),这样得到的分数比较可靠。研究者探求童年时期和青少年时期的自制力得分与成年时期的多个结果变量之间的关系,得到了几点发现。自制力强的孩子长大成人后身体更健康、患肥胖症的概率更小、患性传播疾病的概率更小,连牙齿都更健康(显然,自制力强的人,刷牙洁齿更勤快)。自制力与成年抑郁不相关,但是缺乏自制力的人更容易出现酗酒、吸毒问题。自制力差的孩子长大后经济状况更差,工资相对更低,银行没有什么存款,拥有房子或者存养老钱的可能性更小。自制力差的孩子长大之后更可能成为单亲父母,这可能是因为他们不够自律,很难维持长期关系。自制力强的孩子长大成人后婚姻稳定、与配偶一起抚养孩子的可能性要大很多。最后但绝非最不重要的是,自制力差的孩子长大后进监狱的可能性更大。自制力最差的那组,超过40%的人在32岁之前犯了罪,而青少年时期自制力强的那组,这一比例只有12%。

  不足为奇的是,某些差异与智力、种族或社会阶层有关,但是,把那些因素都当做控制变量考虑在内进行分析后,上述所有相关仍然是显著的。在一项跟踪研究中,同一研究者观察同一家庭的兄弟姐妹,以比较家庭背景类似的孩子。研究者再次发现,兄弟姐妹中童年时期自制力差的孩子长大后的情况相对较差:身体、经济状况不如其他兄弟姐妹,蹲监狱的可能性更大。结果再清晰不过:自制力是至关重要的一个力量,是人生成功的一个关键。

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