增强意志力

  有几个最成功的策略是两个澳大利亚心理学家梅甘•奥腾和肯•程开发的。他们广泛招募那些想改进生活某个方面的人,不过有一个要求,即生活的这个方面可以通过给予直接帮助来改进。他们把人分为两组,一个是实验组,立即给予帮助,另外一个是对照组,稍后给予帮助,但会有效地确保实验组和对照组有着类似的目标和欲望。每个人都得到同样的服务,但是有些人要等候一段时间才能得到服务。等候期间,这些人与那些得到指导做意志力增强练习的人进行同样的测验和评估。而那些练习与人们的目标有直接关系,这样他们就可以看到遵从指导的好处,进而得到鼓励。

  有个实验招募的是想让身体更健康但没定期运动的人,其中一些人立即免费加入一个健身房,并在实验人员的帮助下制订了定期运动计划。这些人写日志,记录每次运动。另外一个实验招募的是想改进学习习惯的学生。立即得到帮助的那组人,在实验人员的帮助下确定了长期目标和总任务,并把长期目标分解成分期目标、把总任务分解成小任务。他们的学习计划还要配合他们生活的其他方面(像兼职)。在执行计划的过程中,他们写日志和日记监控进展。还有一个实验招募的是想改进理财习惯的人。在实验人员的帮助下,他们制订了预算并计划用什么方法存下更多钱。除了记账,他们还写日志记录他们的感受和他们想花钱又不能花钱的挣扎——如何强迫自己待在家里以回避商店橱窗的诱惑,或者如何强迫自己牺牲度假来省钱,或者推迟原本定期进行的购物。

  在所有实验中,被试者不时来实验室做一个看起来与自我改进项目没有关系的练习。在这个练习中,被试者必须看着电脑屏幕,屏幕上有6个黑色方块,其中3个方块会闪耀很短一段时间,然后所有方块会在屏幕上滑动,随机改变位置。5秒钟后,被试者必须用鼠标指出哪些方块是最初闪耀过的方块。这样,要想取得好成绩,你必须用心记下应该一直盯紧哪些方块。让这个练习变得更难的是,其间附近有台电视在播放艾迪•墨菲(Eddie Murphy)的单人滑稽喜剧表演(不时传出观众的笑声)。如果你去看他或者太过专注地听他说笑话,你就盯不住方块。为了获得高分,你必须忽略笑话和笑声,把注意力集中在枯燥的方块上。这个练习绝对需要自制力。每次来实验室,被试者都做两次这样的练习。第一次在一到实验室还很精神的时候做,第二次在稍后损耗了意志力之后做。

  所有这些实验的结果基本上呈现出一样的模式。时间一周周地过去,那些定期在健身、学习、理财中训练自制力的人,越来越擅长忽视艾迪•墨菲的喜剧表演而跟踪移动的方块。特别是,最主要的改进体现在抵制损耗上(也就是,每次来实验室做的第二次自制力测验,成绩越来越好)。因此,练习增强了被试者意志力的耐力,让他们在损耗了心智资源后仍能坚持抵制诱惑。_

  不足为奇的是,他们接近了各自的目标。定期运动的人,身体更健康了;改进学习习惯的人,做完了更多家庭作业,改进理财习惯的人,存下了更多钱。但是,还有一个真正的惊喜——他们在其他方面也有改进。学习项目中的人报告说,健身多了、乱花钱少了。健身项目中的人和理财项目中的人报告说,学习更勤奋了。

  在生活某个方面训练自制力似乎能提高生活所有方面的自制力。他们抽烟少了,喝酒也少了。他们把家里收拾得更整洁,不再把盘子堆在水池里,而是及时洗掉。他们更常洗衣服了。他们更少拖拉了。他们不再先看电视或与朋友消磨时间,而是先做事情。他们少吃垃圾食物了,他们的饮食习惯变健康了。你也许认为开始健身的人自然会开始吃得更健康,但实际上其他研究经常观察到相反的情况。一旦你开始锻炼身体,你就觉得自己表现良好,

  有权得到奖励——让自己吃卡路里含量很高的大餐。插一句,这是“许可效应”(licensing effect)的一个例子,所谓许可效应是指做了好事就爽现得好像有了做坏事的权利。但是,在这个实验中,健身组没有因为健身多了就放纵自己吃垃圾食物。预算组没有为了省钱而放弃比较昂贵的新鲜食物或其他健康食物去将就比较便宜的食物。若有任何不同的话,也是多花钱买健康食物,这显然是因为自制力全面增强了。

  有些人甚至报告说脾气控制能力增强了,这个有趣的发现后来在另外一项研究中得到了验证,这项研究是奥腾与西北大学的伊莱•芬克尔(Eli Finkel)等心理学家作的有关家庭暴力的研究。研究者询问人们在某种情形下有多大可能对伴侣使用身体暴力。所涉及的情形有,不被伴侣“尊重”,或者看到伴侣与别人做爱等。身体暴力有,打耳光、动拳头或者抄家伙。然后,研究者让实验组的人做两周意志力练习。两周后,这些人报告的被伴侣激怒时对伴侣使用身体暴力的倾向变弱了,不管是与他们自己以前的情况比较,还是与对照组的人(没有做意志力练习的人)比较。(出于伦理和现实方面的考虑,研究者不能计算人们实际上多久对伴侣施以身体暴力一次,只能依赖人们的自我报告。)自制力增强,家庭暴力就会减少。

  总而言之,这些研究表明训练意志力有很大好处。致力于改进生活某方面的人,不知不觉地也改进了生活的其他方面。实验室测验为之提供了一个解释:他们的意志力渐渐增强了,所以他们更耐耗了。集中精力改变一个方面的自制力,其他很多方面都会受益,就像本杰明•富兰克林和大卫•布莱恩的例子表明的那样。心理学实验表明,为了享受意志力训练的成果,你不必像富兰克林或布莱恩那样一开始就有超常的意志力:只要你坚持做某种练习,你的意志力就会全面增强,至少在实验期间。但是实验结束后呢?尽管结果引人注目,但是实验只持续了几周或几个月。坚持自律到底有多难?

  这里,我们可以再次看看大卫•布莱恩的例子。

 
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